Oceano Artico: il riscaldamento incrementa la fioritura di alghe tossiche

I cambiamenti nell’Oceano Artico settentrionale dell’Alaska hanno raggiunto un punto in cui un fenomeno precedentemente raro – fioriture diffuse di alghe tossiche, potrebbe diventare più comune, potenzialmente minacciando una vasta gamma di fauna marina e le persone che dipendono dalle risorse marine locali per il cibo.

Questa è la conclusione di un nuovo studio sulle fioriture di alghe tossiche Alexandrium catenella, pubblicato sulla rivista Proceedings of the National Academy of Sciences. Anche se le alghe microscopiche nell’oceano sono il più delle volte benefiche e servono come base della rete alimentare marina, alcune specie producono potenti neurotossine che possono colpire direttamente e indirettamente gli esseri umani e la fauna selvatica.

Lo studio supportato dalla U.S. National Science Foundation da scienziati della Woods Hole Oceanographic Institution e altre istituzioni ha esaminato campioni di sedimenti del fondo marino e acque superficiali raccolti durante il 2018 e il 2019 nella regione che si estende dal nord del Mare di Bering ai mari Chukchi e Beaufort a nord dell’Alaska. I campioni di sedimenti hanno permesso ai ricercatori di contare e mappare le cisti di A. catenella, uno stadio di riposo simile a un seme che giace dormiente sul fondo del mare per gran parte dell’anno, germinando o schiudendosi solo quando le temperature dell’acqua e i nutrienti sono adatti. Le cellule appena schiuse nuotano verso la superficie e si moltiplicano usando l’energia del sole, producendo una “fioritura” che può essere pericolosa a causa delle neurotossine, chiamate sassitossine, che le cellule adulte producono.

Quando le alghe sono consumate da pesci e crostacei, queste tossine possono accumularsi a livelli che possono essere pericolosi per gli esseri umani e la fauna selvatica. Nei pesci, i livelli di tossine possono essere alti negli organi digestivi ed escretori come lo stomaco, i reni e il fegato, ma sono molto bassi nei muscoli e nelle uova. Anche se i pesci possono essere potenziali vettori di tossine, la sindrome di avvelenamento umano è chiamata avvelenamento paralitico da molluschi, con sintomi che vanno dal formicolio delle labbra allo stress respiratorio e alla morte. La tossina può anche causare malattia e mortalità nella fauna marina come pesci più grandi, mammiferi marini e uccelli marini – una preoccupazione particolare per i membri delle comunità costiere nel nord e nell’ovest dell’Alaska che si affidano a una varietà di risorse marine per il cibo.

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